Henry Sylvester Williams

Henry Sylvester Williams

Henry Sylvester Williams convocó la primera Conferencia Panafricana en julio de 1900 en Londres. Fue el primer encuentro internacional de personalidades afrodescendientes que consagraron el término y la noción de panafricanismo.

Henry Sylvester Williams era el hijo mayor de inmigrantes de Barbados que se establecieron en Trinidad. Su padre Henry era un artesano especializado en el madera y metal y, por tanto, pertenecía como hombre de oficio a la clase media baja “respetable”. Pero debido a que era negro, es probable que Williams fuera segregado en la colonia británica por completo bajo el dominio de los hacendados británicos y locales. El joven Henry asistió a la escuela primaria pública en Arouca y se graduó como maestro de la Escuela Normal de la Tranquilidad. No era nada más que un certificado de educación primaria y la finalización de una formación adicional que se reducía a adquirir “los conceptos básicos del oficio”.

Llega a Estados Unidos

Williams enseñó en varias escuelas en las zonas rurales de Trinidad hasta 1890, cuando se fue a los Estados Unidos para recibir una capacitación que no estaba disponible en Trinidad, donde incluso la educación secundaria era propiedad exclusiva de los ricos. Cómo llegó a los Estados Unidos sigue siendo un misterio (no habría podido ahorrar el costo del pasaje con su escaso salario). El misterio envuelve también los lugares de su estancia en Norteamérica y las actividades que realizó allí.

La única información específica que tenemos es que estudió derecho en la Universidad de Dalhousie en Halifax, Nueva Escocia, durante el año académico 1893-1894, ya que no era necesaria calificaciones básicas, para ingresar a Dalhousie. Pudo haber participado en algunas de las múltiples reuniones políticas que se realizaron en ese momento en Estados Unidos para protestar por los linchamientos, abogar por la unidad y diversas acciones a tomar ante el abandono de las promesas hechas en Estados Unidos.: La Reconstrucción de la Unión. Williams llegó a Londres en 1896 y se matriculó en King’s College para una clase nocturna para aprender latín. Al año siguiente fue admitido en Gray’s Inn para estudiar derecho. Como el examen de ingreso a Gray’s Inn incluía una prueba de latín, probablemente había estudiado en los Estados Unidos con el latín como una de las materias del plan de estudios.

Williams se ganaba la vida como orador oficial de la Liga Anti-Alcohol. En 1898 se casó con Agnes, hija del capitán Francis Powell de Gillingham, Kent, a pesar de la oposición del capitán que no lo quería como yerno debido a su color. La pareja tuvo cinco hijos. Williams daba conferencias sobre temas de colonias en varios foros en Gran Bretaña e Irlanda. Fue uno de los cien o más oradores en la serie de conferencias sobre “El Imperio” patrocinadas por la Sociedad Ética de South Place entre 1895 y 1898.

Fue uno de los más de 100 oradores de la serie de conferencias “El Imperio” patrocinada por la Sociedad Ética de South Place entre 1895 y 1898. En sus discursos, criticó a la administración británica en Trinidad y pidió un gobierno representativo, educación gratuita y obligatoria y salarios más altos. En 1899 logró, gracias a sus conexiones en los círculos liberales de Londres, hablar en la Cámara de los Comunes, donde nuevamente apeló por un gobierno representativo en Trinidad.

La Asociación Africana

Después de ponerse en contacto con varios negros (aparentemente estudiantes en su mayoría) de todo el país, Williams fundó en 1898 la Asociación Africana, cuya membresía estaba reservada para personas de ascendencia africana, pudiendo otros unirse como miembros asociados.

La Asociación se comprometió de inmediato a organizar reuniones públicas, todas las cuales sirvieron de foro para denunciar la política adoptada por los británicos hacia los “nativos” en diferentes partes del Imperio. Se envió una “Petición sobre la miseria en las Indias Occidentales” al Secretario de Estado para las Colonias. Sus autores abogaron por la reforma de la tenencia de la tierra y la mejora de los estándares educativos, y protestaron contra los monopolios agrícolas que empobrecían a los pequeños campesinos.

Esta petición pronto fue seguida por otro memorando sobre la constitución propuesta de la nueva colonia de Rhodesia: la Asociación llamó al gobierno a “preservar los intereses vitales, el derecho consuetudinario y garantizar el bienestar de los súbditos indígenas de su territorio.

La Asociación consideró además la posibilidad de convocar una Conferencia Panafricana. Entre los que apoyaron la idea de esta conferencia estaban: Booker T Washington, presidente de Tuskegee College, EE. UU.; El profesor W.S. Scarborough, presidente de la Universidad de Wilberforce, EE. UU. ; el juez David Straker de Detroit, originario de Barbados; el Rev. Majola Agbebi, fundadora de la primera iglesia independiente en África Occidental; Monseñor James Johnson, obispo nacionalista de Nigeria; Monseñor James Holly, obispo de Haití, un afroamericano que abogó por la emigración de Estados Unidos a Haití, y Dadabhai Naoroji, un diputado liberal de origen indio que ayudó a financiar la conferencia.

Williams probablemente había conocido a los dos prelados africanos durante su estadía en el Reino Unido, y la Asociación Africana le regaló al obispo Johnson una letra grabada poco antes de su salida de la conferencia. Si bien es posible que todos los negros hayan oído hablar de Booker T. Washington, Williams probablemente conoció a Scarborough y Straker, ambos muy activos en política, durante sus años en los Estados Unidos.

Los objetivos de la Conferencia fueron:

– Reunir a personas de ascendencia africanas diseminadas por todo el mundo;

– Desarrollar planes para el establecimiento de relaciones más cordiales entre las razas blanca y negra;

– Lanzar un movimiento para permitir que todos los negros que viven en países civilizados disfruten plenamente de sus derechos y defiendan sus intereses económicos.

La Conferencia, a la que asistieron representantes de África, el Caribe y los Estados Unidos, así como negros que viven en Gran Bretaña, abordó una serie de cuestiones, entre ellas: la falta de igualdad de derechos en los Estados Unidos. Estados Unidos y las colonias británicas donde, por ejemplo, los sindicatos estaban prohibidos y el derecho al voto, cuando existía, era muy limitado. Si bien los negros tenían la opción de seguir una educación superior en los Estados Unidos, lo que no era el caso en las colonias, y los negros calificados solo podían ocupar rangos más bajos en el servicio público. Se condenó la explotación de los nativos por las empresas comerciales coloniales. Para los participantes de la conferencia, los capitalistas británicos en Sudáfrica parecían tener como objetivo esclavizar a los africanos que en otros lugares eran tratados poco mejor que los siervos.

Se discutió la situación en Sudáfrica y la inminente firma del armisticio. La Conferencia envió una petición a la Reina Victoria sobre la situación en Sudáfrica. El secretario colonial Joseph Chamberlain, un archi imperialista, respondió en nombre de la Reina que el gobierno “no ignoraría los intereses y el bienestar de las razas nativas”. Sin embargo, el gobierno británico, entonces ocupado en despojar a los Bóers sudafricanos de la tierra que les habían quitado a los africanos, no tenía intención de cumplir esa promesa.

Los oradores, naturalmente, dieron un amplio espacio a las doctrinas filosóficas populares como del darwinismo social (es decir, la jerarquía inmutable de razas con los negros en la base de la pirámide) y la eugenesia según la cual los niños nacidos de la unión entre dos razas eran “bastardos” y solo heredaban los caracteres del padre “inferior”.

África fue la cuna de la civilización, dijeron los oradores. Los negros no eran brutos, incluso para los estándares occidentales, se habían probas como científicos, artistas y escritores. Los oradores, que representaron a todo el mundo negro, incluyeron a dos mujeres afroamericanas: Anna Cooper, una maestra de Washington que se convertiría en la primera mujer negra en obtener un doctorado en la Sorbona, y otra maestra; Anna Jones, originaria de Kansas.

Una declaración final dirigida a “A las naciones del mundo” fue redactada por un comité integrado, entre otros, por W.E.B. Bois. Definió “el problema del siglo XX como el problema de la línea divisoria de los colores de piel” y llamó en particular “al fin de la discriminación racial”, al gobierno responsable en las colonias británicas y el fin de la opresión de los “estadounidenses negros”.

La Conferencia creó una nueva organización, la Asociación Panafricana (PAA), cuyos objetivos eran:

– Garantizar los derechos civiles y políticos de los africanos y sus descendientes en todo el mundo;

– Promover relaciones cordiales entre blancos y negros;

 – Promover la creación por parte de los negros de empresas en los sectores industrial, comercial y educativo;

– Influir en las leyes que conciernen los negros;

– Mejorar la condición de los “negros oprimidos” de África, América, del Imperio Británico y otras partes del mundo.

Monseñor Alexander Walters, obispo negro de la Iglesia Metodista Episcopal de Sion fue elegido presidente, Williams secretario general y el Dr. R.J. Colenso (hijo del famoso obispo proafricano Colenso de Natal) fue nombrado tesorero general.

El comité ejecutivo, que incluía a representantes de Estados Unidos y África, también incluía a dos londinenses negros, John R. Archer (que se convirtió en el primer alcalde electo de un municipio de Londres en 1913) y Samuel Coleridge-Taylor, el compositor Debían establecerse sucursales en los países de origen de los delegados de la conferencia y se decidió que las asambleas generales se celebrarían cada dos años.

Periódico “El panafricano”

Después de asistir a la Conferencia Antiesclavista de París a fines de ese año, Williams se fue a las Antillas Británicas para promover la Asociación Panafricana. En Jamaica y Trinidad hubo cientos de membresías y se establecieron varias sucursales. En su viaje de regreso a Londres, visitó a colegas en los Estados Unidos y pronunció un discurso ante el Consejo Afroamericano sobre el tema “La Unión de Dos Razas Negras”.

Desafortunadamente, no parece haber ningún rastro de este discurso extrañamente titulado. A su llegada, se enfrentó a la necesidad de revitalizar la asociación declarada disuelta durante su ausencia por algunos funcionarios con sede en Londres. En octubre de 1901, Williams publicó el primer número de una publicación mensual, Le Panafricain, y aunque hay motivos para creer que logró publicar seis números, solo ha sobrevivido el primero.

Tomando como lema “Libertad y luz”, Williams declaró en este primer número que el diario sería “la voz de millones de africanos y sus descendientes” silenciados por no estar suficientemente representados en sus comunidades. “Como la Asociación Racial ha revelado que hay tantas personas indigentes que merecen la atención de los filántropos”, el periódico supuestamente trabaja para sugerir alternativas.

El mensual contenía noticias breves, copias de la correspondencia intercambiada con el gobierno británico sobre diversos temas, información sobre la guerra en Sudáfrica y una copia del discurso pronunciado por el secretario colonial interino Sydney Olivier durante el establecimiento del aniversario de la Asociación Panafricana en Kingston, Jamaica en marzo de ese año. La brevedad de la vida del periódico reflejaba la del PAA, que, apoyado principalmente por estudiantes y otros africanos y antillanos de paso, cesó toda actividad alrededor de 1902-1903.

Estancia a Sudáfrica

El año siguiente, 1902, Williams publicó dos de sus conferencias bajo el título The British Negro: An Important Element for the Empire. Destacó “los invaluables servicios prestados por los soldados negros de África y las Indias Occidentales Británicas durante la Guerra de los Bóers y otras guerras”. Además, insistió en que los negros de las Indias Occidentales Británicas estaban sujetos a impuestos “pero no participaban en la gestión de los asuntos públicos”.

Esperaba que “en todas las colonias británicas, el color de la piel ya no sea un obstáculo para el progreso de una persona”. Actualmente existe discriminación basada en el color de la piel. “. Llamado al colegio de abogados en junio de 1902, Williams se fue a Sudáfrica, donde no había ningún abogado negro. A pesar de los muchos obstáculos que se le presentaron, logró registrarse en el colegio de abogados de Ciudad del Cabo en octubre de 1903, pero los abogados de White lo boicotearon.

Pronto se vio involucrado en la vida política local: fue nombrado miembro de la junta directiva de la escuela Wooding’s School de la comunidad de color de Ciudad del Cabo y presidente electo del Comité de Ciudadanos de Sudáfrica. y colaboró ​​con el presidente de la Organización de los Pueblos Africanos (APO), Dr. A. Abdurahman.

Probablemente debido al boicot del que fue víctima y que redujo sus capacidades financieras, Williams regresó a Londres y a su familia en 1905. Se unió al National Liberal Club y a la Fabian Society que lo eligió para el Comité Industrial Africano probablemente creado en 1905. instigación de Williams en julio de 1905.

La misión del Comité era examinar “los problemas planteados por las relaciones entre los trabajadores blancos y negros”, particularmente en Sudáfrica. Aprovechando al máximo sus conexiones en la Sociedad Fabiana y en los círculos liberales, Williams habló en numerosas reuniones públicas en toda Gran Bretaña, abordando cuestiones coloniales.

Ansioso por seguir el ejemplo de Dadabhai Naoroji, quien lo había apoyado, Williams ahora tenía la ambición de convertirse en el primer parlamentario británico de ascendencia africana, pero no logró ser investido. En 1906, sin embargo, con el apoyo del sindicato de trabajadores, fue elegido concejal de Marylebone, una ciudad de Londres, bajo la etiqueta de progresista.

Fue un concejal municipal poco asiduo. Entre sus intervenciones registradas en el acta, podemos citar su apoyo a la mejora de la vivienda social, y su oposición a los planes de aumento de sueldos de los funcionarios municipales y a la propuesta relativa a la importación de la mano. implementación de los proyectos en Marylebone.

Trabajando desde su oficina en Essex Court, Williams se ocupó cada vez más de personas negras, asuntos negros y delegaciones del mundo negro que visitaban Londres. Por ejemplo, a finales de 1905 intercambió correspondencia con el gobierno sobre la nueva legislación vigente en el Transvaal que abolía los derechos territoriales africanos. En 1906 apoyó a la delegación de la ciudad de Cape Coast (en la Gold Coast) que protestaba contra los impuestos directos y contra el establecimiento de un ayuntamiento parcialmente elegido. Al año siguiente se desempeñó como intermediario entre los jefes consuetudinarios de Basuto y el gobierno británico.

Habían ido a Londres para solicitar permiso para adquirir tierras en su tierra natal, el Estado Libre de Orange bajo el dominio bóer y británico, y para obtener una compensación por el ganado y los caballos requisados ​​por los británicos durante la Guerra de los Bóer. Williams fue durante un tiempo el representante oficial de la APO. Su ayuda al presidente Barclay de Liberia, que vino a Londres con la esperanza de resolver el problema del préstamo pendiente de los banqueros británicos, así como ciertas disputas fronterizas y comerciales, le valió una invitación al Jubileo de Liberia en enero de 1908. Durante su estancia, Williams pronunció un discurso ante la Asociación Nacional de Abogados. Wallis, el cónsul británico, utilizó este discurso y la desinformación sobre las actividades de Williams en Sudáfrica para advertir al Foreign Office que Williams representaba un peligro para “los intereses británicos en África y en las posesiones del Imperio en los trópicos en general”.

Es muy probable que Williams, un abogado negro, tuviera dificultades para ganarse la vida en Londres. También es posible que a causa de sus juicios críticos contra la política gubernamental, se pusieron obstáculos en su camino. Independientemente de las razones de su partida, Williams regresó a Trinidad en 1908 con su esposa y sus cuatro hijos. Fue admitido en el colegio de abogados y ejerció su profesión de abogado con un éxito casi inmediato en Puerto España y San Fernando. Continuó expresando sus opiniones sobre asuntos políticos, pero debido a problemas de salud llevó una vida bastante tranquila. Murió el 26 de marzo de 1911 de una enfermedad renal.

La Sra. Williams, que poco después del funeral dio a luz a su quinto hijo. Tuvo que acoger internos. Uno de ellos fue H.A. Nurse, cuyo hijo Malcolm, más tarde conocido como George Padmore, iba a tomar la antorcha del panafricanismo encendida por Henry Sylvester Williams.